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波士顿动力的Handle是否能代替人类执行物流工作?
内容来源:机器人在线     浏览次数:31    更新时间:2019/5/9


 前几天亚马逊用AI监控仓库拣货工人工作状态并允许AI解雇了900多名被其评价“效率低下”的员工成了最近的热门新闻。有网友吐槽:AI、机器人这些新技术,到底是员工们的帮手,监工,还是替代者?

 

虽然人们也有着自己的恐慌,但是不可否认,一个新技术时代已经到来了。无论是AI还是机器人,它们所瞄向的方向之一就是简单、沉重、重复率高的岗位,而物流是其中一个重要的应用场景。

 

亚马逊的Kiva仓储机器人曾让中国物流圈大开眼界,但随着中国本土技术的发展与应用,这一技术现在已算习以为常。如今,说到机器人界的网红,最引人注目的是波士顿动力。作为 “智能机器人”领域的明星公司,波士顿动力的一举一动备受关注。

 

系出名门,背景惊人

一路走来,波士顿动力的故事充满了曲折,它成立于1992年,最早只是麻省理工学院(MIT) 院腿部实验室的一个分支机构,而其创始人Marc Raibert也是一个典型的学院派创业者。

 

在早期,波士顿动力与美国军方合作密切,其研发资金大多来源于美国军方支持。因此波士顿动力的许多机器人项目最初都是基于一定的军用背景,设计之初主要考虑军用目的,技术标准和成本都以军用目标为主。

 

也是应美国军方要求,波士顿动力于2005年推出了一种形似狗的四足机器人“大狗”(BigDog),这款机器人可以帮助美军士兵背负装备、进行物资运输等,尤其适用在一些地形崎岖的地方。也正是这款四足机器人让波士顿动力公司名声大噪。

 

2013年,谷歌母公司Alphabet收购波士顿动力,明确表示不希望其参与国防工作,随后终止了波士顿动力的军事合同。这场收购使谷歌公司的业务范围由此成功涉足真正的机器人产品。

 

2017年,波士顿动力被Google卖给了日本软银集团,转卖原因有人认为因为波士顿动力连年亏损,也有人认为短期内商业化前景有限,另外有观点认为,波士顿动力开发的智能机器人需要大量基础性研究,而硬件所需要的开发资源比起软件更困难。

 

不过,作为波士顿动力的收购方,软银集团孙正义非常看好机器人的未来,他曾在2014年度软银世界大会上提出,要通过大力发展机器人将让日本的经济竞争力重回全球第一。他将机器人视为是与通信并列的软银支柱事业,并志在打造一个前所未有的机器人生态系统。

 

网红产品,十年巨变

从MIT大学实验室起步,为美军研制机器人,还曾被Google收购,如今背靠软银……这些背景不足以成为引发网友热议的原因,真正引发关注的是其产品。不得不说波士顿动力很擅长营销,产品更新后都会上传视频,从而引发传播与热议。

 

和已经在工厂大量投入使用的工业机器人不同,波士顿动力一直致力于打造仿生机器人。最早引发中国网友热议的产品是其2015年公布的双足直立大型机器人Atlas。Atlas也曾入选Science杂志评选的10项激动人心的机器人开发和技术。

 

根据当时发布的视频,Atlas一代具有超强的稳定性以及对物体的准确识别、抓取能力:它能够在雪地中行走,如果有人大力推它,Atlas踉跄几步仍能站稳,就算倒地还能自己爬起来;而且关键的是,Atlas一代可以做搬运工,它能将货物快速、精准地放在货架上;就算手中的货物被击落,也会非常执着地将货物捡起来。

 

而后更新的视频显示,Atlas背后拖的长长的线没有了,而且还学会了小跑,以及单腿跨越障碍物。早前,波士顿动力公布的最新视频显示,Atlas已经学会了双腿跳:在不改变步伐的情况下,轻松单腿在三个高台上跳跃穿梭,跳跃高度40厘米。

 

对于一个巨大、沉重的机器人来说,这是一个新的挑战。在完成跑酷跳跃时,它需要靠计算机视觉来识别周围可见的标记物,给自己定位,同时还要控制好重心和动力分配,而且需要不断改变跳跃的方向。

 

除了会搬运的人形机器人Atlas,今年3月波士顿动力发布新的机器人宣传视频,称自己重塑了机器人Handle。

 

事实上,2017年波士顿动力推出了初代 Handle,它是波士顿动力研发的首款“足+轮”式机器人,外观酷似Atlasbot和Segway平衡车的下一代产品,可以跳过各种障碍物,用装着轮子的腿着地,还可以在移动时提起一条腿,在雪地上行走,可以下楼梯,甚至还能跨越障碍物。不仅如此,Handle还可以提起最多100磅(约合45.4公斤)的重物。

 

如今,与初代相比,新版本Handle的体型更大,原来的双臂被换成了机器人头顶的大型吸盘式抓器,用来搬运箱子等货物,Handle主要靠脚上的双轮进行移动,臀部的配重会随之向前或向后摆动,保证机器人的平衡和稳定。也就是说,新版Handle 机器人变成了真正可用的机器,自动装载和卸载仓库中的货物箱。

 

从技术层面来看,Handle可以搬动约15公斤的箱子,并且可以把托盘堆叠到大约1.2米深和1.68米高。机载视觉系统帮助Handle找到箱子并抓取,然后追踪Handle应该把箱子带往哪个托盘。Handle可以把箱子整整齐齐叠在一起。

 

SpotMini的前身是前文所述扮演美军“骡子”角色BigDog,SpotMini于2016年首次亮相,能够爬楼梯、钻桌底、收拾餐桌,在踩到香蕉皮之后也能顺利爬起。该机器人也是波士顿动力机器人产品中体型最为娇小、外形最为亮眼的。

 

在近一年来,通过视频,波士顿也向我们展示了SpotMini开门等功能进展。惊人是,SpotMini不仅会自己开门,而且还会协助它的“同伴”通过。

 

事实上,开门这项任务,一直以来就是机器人的一个大挑战,它是 DARPA 机器人挑战赛中针对人形机器人的任务之一。这则视频或许暗示着波士顿动力的团队协作技术更加先进,机器人可以互相补充彼此的能力,完成自己不能完成的任务。

 

除了以上产品外,波士顿动力还有多款网红产品。十年之前,也许还有人嘲笑质疑波士顿动力的产品,十年之后,这些机器人就像一个个孩子开始长大,更重要的是它们依然还处于婴幼儿时期,充满了潜力与可能。

 

量产、商用,向物流进军

饶是如此,如何商业化一直是外界关注波士顿动力的重点。它的前员工也曾说,波士顿动力更像是资金充裕的研究实验室,而不是像企业那样运作。

 

好消息是,波士顿动力终于宣布了将Spot Mini的商业化计划。这款机器人将于今年晚些时候上市销售,它是波士顿动力公司产品商业化策略的重要组成部分。

 

按照,波士顿动力公司创始人兼CEO Marc Raibert的规划,波士顿动力的整个商业化进程规划分为近期、中期和长期三个阶段。

 

近期商用规划是在娱乐、紧急救援和安防三大应用领域,Raiber认为,娱乐和紧急救援对于波士顿动力的机器人已不是大问题。而中期的规划则是仓储物流和包裹递送两大场景,波士顿动力认为其轮腿式机器人Handle在这方面可以发挥作用,机器人也可在包裹递送方面提高运送效率。

 

除此之外,波士顿动力的一个动作也值得留意:今年4月,波士顿动力宣布收购硅谷一家名为 Kinema Systems 的创业公司。这家公司,专门为物流拣选系统开发3D成像解决方案,并拥有一款机械臂产品,收购后被命名为“波士顿动力拣选系统”(Boston Dynamics Pick System)。

 

这或许意味着,也许波士顿动力在物流领域有着更多想法和动作。




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